El Gran Final de la nave Cassini

Como os prometí, mi amigo Jorge nos envía un magnífico artículo. ¡A disfrutar!

UN FINAL POR TODO LO ALTO

 

¡Hola a todos! Mi nombre es Jorge y es la primera vez que colaboro en esta bitácora electrónica. Como mencionó Antonio en su entrada del 4 de agosto, trabajo en China como ingeniero acústico, soy miembro de la Sociedad Planetaria y como vosotros, soy un apasionado del cosmos. Es un placer formar parte de este grupo de seres curiosos.

 

Me hace especial ilusión comenzar mi etapa de colaborador espacial hablando de Cassini, una de las naves espaciales que disfruta de más fama entre los profesionales del espacio y sus aficionados (con el permiso de las Voyager), y que termina su periplo interplanetario el próximo 15 de septiembre, cuando se precipite sobre el cielo de Saturno vaporizándose y pasando a formar parte del mismo gigante de gas que ha estado explorando durante los últimos 13 años. Un final épico que la NASA ha reservado para una nave que ha expandido nuestro conocimiento sobre el Sistema Solar de manera abrumadora, prueba de ellos son los 3039 artículos científicos que se han publicado con los valiosos datos y fotografías que Cassini iba transmitiendo.

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Imagen espectacular de los anillos de Saturno, tomada por Cassini. Imagen ESA

El pasado 22 de abril y tras un último acercamiento a Titán, la mayor de las 62 lunas de Saturno, Cassini hacía uso de la gravedad del satélite para modificar su itinerario y embarcarse en una última misión: el Grand Finale, una trayectoria sin precedentes que llevará a la nave espacial a atravesar la estrecha zona de 2000 km de ancho entre Saturno y sus anillos hasta en 22 ocasiones. A día 4 de septiembre, Cassini ha completado 20 de estas 22 espectaculares órbitas, llegando a estar en alguna de ellas a tan sólo 1600 km sobre las densas nubes de Saturno. El próximo 15 de septiembre, casi sin combustible, tras 19 años y 11 meses en el espacio y a más de 1200 millones de kilómetros de la Tierra, Cassini se precipitará contra la atmósfera del fotogénico y anillado Saturno mientras transmite los últimos datos que logre recoger durante el descenso. La última señal electromagnética procedente de la nave, que tardará una hora en llegar hasta la Tierra, se espera que se produzca sobre las 2:00 pm hora española, será entonces cuando se ponga oficialmente el punto y final a esta magnífica historia de exploración espacial.

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Diagrama de las órbitas que describirá Cassini en su “Grand Finale”. Imagen ESA

 

El Grand Finale de Cassini puede sonar tan fascinante como triste, y puede dejarnos algo desanimados por la pérdida de la nave, sin embargo el 15 de septiembre es una fecha para celebrar por todo lo alto la ciencia y los descubrimientos que este solitario explorador nos ha regalado. Aquí os dejo algunos de los grandes éxitos de Cassini en su viaje por el Sistema Solar junto a Saturno:

 

1)    Cuando el 15 de octubre de 1997 despega la nave espacial Cassini a bordo de un cohete Titan IVB/Centaur de dos etapas, no viajaba sola, transportaba la sonda europea Huygens cuya misión era adentrarse en la densa atmosfera de Titán, aterrizar en su superficie y estudiar el enigmático satélite de cerca, pues las fotos que enviaron primero la Pioneer 11 en 1979 y poco más tarde la Voyager 1 en 1980, revelaban una interesante y prometedora atmósfera gaseosa cuyo espesor no permitía ver la superficie de la luna.

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Foto de Titán tomada por Cassini en uno de sus acercamientos. Imagen ESA

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Ilustración artística de Huygens aterrizando en Titán. Imagen ESA

El 14 de enero de 2005 la sonda Huygens aterrizó con éxito sobre Titán revelando, en su descenso de casi dos horas y media, un paisaje muy similar al de la Tierra antes de que la vida evolucionara, con lluvia de metano, signos de erosión, canales de drenaje y cuencas secas de lo que habrían sido lagos. Más tarde, Cassini realizó varios acercamientos a Titán y proporcionó imágenes por radar mostrando numerosos lagos de metano. Cerca de la superficie, el metano, el etano y otras moléculas orgánicas se condensan y se precipitan dando lugar a una “sopa orgánica” que podría favorecer la existencia de vida.

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Una de las primeras fotos de la superficie de Titán, tomada por Huygens. Imagen ESA

2)    En el polo sur del brillante Encélado, el sexto satélite más grande de Saturno, Cassini descubrió enormes géiseres emanando gas y partículas de hielo de agua. La vida tal y como la conocemos necesita de la presencia de agua así que las evidencias de un océano de agua líquida bajo la superficie de Encélado hacen del satélite uno de los destinos más atractivos para la búsqueda de vida extraterrestre en el sistema solar. Además, ahora sabemos de dónde proceden las pequeñas partículas que componen el anillo exterior E de Saturno en el que está inmerso Encélado: nada más y nada menos que del interior del satélite.

 

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Fotografía de Encélado, dándolo todo con sus volcanes de agua y hielo, tomada por Cassini. Imagen ESA

3)    Gracias a los más de 10 años que ha pasado Cassini con el ojo puesto en Saturno y sus anillos hemos podido observar los cambios que se producían en ellos a lo largo del tiempo. Los anillos conforman un sistema mucho más dinámico de lo que originalmente se pensaba, de hecho, es un lugar privilegiado para estudiar cómo se forman los planetas. Cassini tuvo la suerte de presenciar lo que podría ser el nacimiento de una nueva luna.

4)    A finales de 2010, la relativamente calmada atmósfera de Saturno se vio perturbada por una gigantesca tormenta que en cuestión de meses daba la vuelta al planeta. Cassini tuvo la oportunidad de estudiar el fenómeno en primera fila registrando el mayor incremento de temperaturas jamás observado en un planeta. La tormenta perdió fuerza poco después de colisionar con su misma cola, aproximadamente al año de dar comienzo.

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Ilustración artística de Cassini orbitando cerca de los anillos, cerca del final. Imagen ESA

5)    Una vez cada quince años los rayos del sol inciden directamente sobre el delgado borde de los anillos mientras que las partes superior e inferior de éstos reciben poca luz. En 2009, Cassini aprovechó este acontecimiento para tomar medidas de las sombras proyectadas para determinar la altitud de las estructuras presentes en los anillos. Los datos hasta entonces describían los anillos como sistemas casi planos con tan sólo unos 30 metros de grosor; sorprendentemente, las sombras proyectadas durante el equinoccio revelaron cuerpos de más de 3 kilómetros de alto entre los anillos.

6)    Cassini ha mostrado, con gran detalle, la fascinante tormenta en forma de huracán y de figura hexagonal presente en el polo norte. Tras varios años de investigación los científicos han conseguido explicar la formación de esta curiosa tormenta, una explicación no apta para aficionados como nosotros ¡pero nos alegramos de que haya un misterio menos en el universo!

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El famoso huracán del Polo Norte de Saturno, con sus 2000 km de diámetro. Colores filtrados. Imagen ESA

Os animo a que celebréis el próximo 15 de septiembre haciendo algo especial, por mi parte tengo pensado hacer una sabrosísima tarta con la forma de Saturno (que seguramente acabe compartiendo con el planeta tan sólo su forma redondeada). Compartid vuestro momento #Cassini! Haceos eco de sus grandes hazañas.

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Impresionante foto de anillos y lunas de Saturno, tomada por Cassini. Imagen ESA.

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3 comentarios en “El Gran Final de la nave Cassini

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